Zijn elektrische auto's brandgevaarlijker?

Zo nu en dan haalt een brandende elektrische auto het nieuws, maar over een brandende auto met verbrandingsmotor lees je vrijwel nooit. Klopt het dat elektrische auto's veel vaker in de brand vliegen en hoe ontstaat zo'n brand? 

Al sinds de auto bestaat zijn er autobranden. Zo produceert de verbrandingsmotor niet alleen voorwaartse energie, maar vooral ook een hoop warmte. In combinatie met bijvoorbeeld een technisch defect of verkeerd gemonteerd isolatiemateriaal kan dat leiden tot brand. En hoewel de gevaarlijke petroleumlampen van vroeger zijn vervangen door elektrische lampen, blijkt ook de elektronica dikwijls de reden van een autobrand, bijvoorbeeld wanneer er door slijtage kortsluiting ontstaat.

Een elektrische auto heeft weliswaar geen verbrandingsmotor, maar wel een hoop elektronica en accu’s aan boord. Tijdens het opladen en intensief gebruik van die accu’s produceren ook deze behoorlijk wat warmte. Denk maar aan je mobiele telefoon als deze in de oplader hangt of wanneer je een video kijkt, die kan behoorlijk warm worden. Dat is in principe geen probleem, de techniek is ontworpen om deze hoge temperaturen te kunnen weerstaan.

Elektrische autobrand moeilijker te blussen

Problemen treden op wanneer er sprake is van een defect en de warmteontwikkeling kan leiden tot brand. Deze kans op brand is zeer klein, maar een elektrische auto brandt anders dan een conventionele auto en is lastiger te blussen. Dat komt door de lithium-accu’s van een elektrische auto. De afzonderlijke accucellen kunnen oververhit raken en een kettingreactie veroorzaken bij aangrenzende cellen. Daardoor kan het lijken alsof een autobrand geblust is, maar kan de auto iets later vanzelf weer in brand vliegen. Het kan tot wel 24 uur duren voor alle cellen afgekoeld zijn en de kettingreactie is gestopt.

Je kunt je voorstellen dat een etmaal blussen voor de brandweer geen optie is. Daarom wordt door de Nederlandse brandweer geëxperimenteerd met een zogenaamde dompelbak, een grote met water gevulde container waarin een elektrische auto ondergedompeld wordt nadat de eerste brand is geblust. Hierin blijft de auto dan 24 uur staan, zodat men er zeker van is dat er geen nieuwe brand kan ontstaan. Dat betekent uiteraard dat de auto total loss is, maar dat is bij een autobrand, of dat nu om een gewone of elektrische auto gaat, sowieso bijna altijd al het geval.

Brandveiligheid van laadvoorzieningen

Een ander verschil met conventionele auto’s is het moment waarop brand ontstaat. Bij een auto met verbrandingsmotor is dat vooral tijdens het rijden, terwijl een elektrische auto ook warmteontwikkeling heeft bij het opladen. Dat is vooral problematisch wanneer de auto aan een laadpaal hangt in een parkeergarage onder een kantoor of appartementencomplex en er brand ontstaat. Omdat veel gebouwen zijn ontworpen en gebouwd in een tijd dat er nog niet op grote schaal elektrische auto’s rondreden, is het belangrijk dat bij plaatsing van laadpalen ook goed over brandveiligheid wordt nagedacht. 

Zijn elektrische auto’s brandgevaarlijker?

Zo nu en dan lees of hoor je over brandende elektrische auto’s, terwijl je zelden een brandende auto met verbrandingsmotor op het journaal voorbij ziet komen. Gebeuren er dan zoveel meer branden met elektrische auto’s? Nee, alleen zijn gewone autobranden zo veelvoorkomend en bekend dat ze niet langer nieuwswaardig zijn. Volgens onderzoek van het Duitse expertisecentrum DEKRA zijn elektrische (en hybride) auto's minstens net zo brandveilig als conventionele auto's. Elektrische auto’s zijn daarentegen een relatief nieuw verschijnsel en daarom liggen ze onder een vergrootglas.

Soms wordt een brand al snel aan een elektrische auto toegeschreven, terwijl achteraf blijkt dat dit niet klopt. Het bekendste voorval is een brand in een parkeergarage van een vliegveld in het Noorse Stavanger, waarbij 300 auto's in vlammen opgingen. Deze zou ontstaan zijn door een ladende elektrische auto, maar later bleek de oorzaak een oudere dieselauto te zijn. 

Die extra aandacht is goed om kritisch te kijken naar de risico's, zeker als het inpandige laadvoorzieningen betreft. Het is echter belangrijk om je te realiseren dat autobranden niet vaker voorkomen bij elektrische auto's dan bij auto's met een verbrandingsmotor en dat het risico op brand sowieso zeer gering is.

Lees ook: hoe groen is elektrisch rijden?