Fietsen in New Orleans

Tekst en fotografie: Bas van Oort

Ja, bij New Orleans denk je meteen aan jazz, raderboten over de Mississippi en Bourbon Street. En nee, daar is helemaal niets mis mee. Maar áls je er bent, en je hebt wat tijd over tussen al het vertier in The French Quarter: huur een fiets. De stad heeft namelijk nog veel meer te bieden.

The Big Easy is slechts een van de vele bijnamen voor New Orleans. Waar de naam vandaan komt? Er gaat een verhaal dat het voor jazzmuzikanten hier een stuk makkelijker was om optredens te regelen dan ergens anders in de VS. Andere verklaring: vergeleken met het leven in The Big Apple (New York) is het leven hier een stuk eenvoudiger. Juist, The Big Easy.

In allebei de verklaringen zit een behoorlijke kern van waarheid. New Orleans gaat om de muziek, en slenterend door The French Quarter, het culturele, muzikale en historische hart van de stad, is het leven gereduceerd tot de simpele genoegdoeningen. Eten, drinken, muziek. Iedereen is vrolijk. Dat moet je dan ook zeker niet overslaan, The French Quarter. Bourbon Street in de avond is een ervaring op zich. Frenchmen Street, zo’n tien minuten verderop, nog véél leuker. Iedereen staat buiten, om de paar meter wordt er geweldige muziek gemaakt door totaal verschillende muzikanten. Big bands, jazz, country: alles is er. En alles is goed.

Meer dan muziek

Je kunt je dan ook prima een week onderdompelen in de weldadigheid van dansen en drinken, terwijl alles om je heen wegvalt. Maar, New Orleans is meer dan de 78 blocks die The French Quarter telt. En de beste manier om dat te ontdekken is per fiets. New Orleans is vlak, niet té groot en het is er bijna altijd lekker weer. Een tropisch buitje in de zomer daargelaten, maar die duren vaak maar een paar minuten én je bent daarna zo weer droog. We besluiten dan ook een fietstour te boeken. En dus staan we begin van de middag klaar bij FreeWheelin’ Tours op Burgundy Street, met enthousiaste gids Teddy Chiro.

Tourguide Teddy

Teddy is born and raised in New Orleans. Dat betekent hier: trots zijn op je stad, aardig zijn tegen iedereen en met vreemden een praatje maken alsof ze familie zijn. De perfecte eigenschappen voor een tour guide, en we worden dan ook overladen met informatie. Terwijl we fietsen is Teddy een spraakwaterval, en vertelt hij honderduit. Over Bywater bijvoorbeeld, een van de buitenwijken in opkomst, en de plek waar elk jaar de Mardi Gras optocht begint. Of over Esplanade Avenue, bijnaam The Avenue of the Creoles. Een prachtige, brede avenue, met aan weerszijden gracieuze eiken en indrukwekkende, 19e eeuwse stadsvilla’s in Caribische kleuren. We rijden een oprit op en ineens staan we op een kerkhof. Teddy: ‘De begraafplaatsen in New Orleans zijn beroemd, met name omdat alle graven hier bovengronds zijn. Dat komt door de drassige grond. Doodgravers kwamen erachter dat de graven onder de grond nogal eens vol met water stonden. De drie bekendste begraafplaatsen zijn Saint Louis Cemetery no. 1, no.2 en no.3. De bekendste is nummer 1, die is ook het oudst. Maar de cryptes en tombes hier, op kerkhof nummer 3, zijn misschien wel het mooist van allemaal. Kleine marmeren paleisjes voor de overledenen. De begraafplaatsen hier worden dan ook de cities of the dead genoemd.’

Banksy & The Garden District

Via Treme, de oudste Afro-Amerikaanse wijk van de Verenigde Staten, Armstrong Park (vernoemd naar misschien wel de allerbekendste muzikant in New Orleans geboren: Louis Armstrong) en Frenchmen Street (’s avonds zonder twijfel de allerleukste straat van New Orleans) zit de tour er weer op. En als Mike, een collega van Teddy, bij terugkomst onze breed grijnzende gezichten ziet, zegt hij: ‘kom morgenochtend anders terug, dan laat ik jullie een ander deel van de stad zien. The Garden District bijvoorbeeld, waar Hollywoodsterren als Sandra Bullock en John Goodman een huis hebben. In die wijk staan een paar van de allermooiste stadsvilla’s van het land. Pracht en praal regeert er, vanwege de oude rijkdom die hier te vinden was tijdens de periode van suikerplantages, katoen, tabak en koffie. Dan fietsen we ook langs het huis waar Brad Pitt zijn film The Curious Case of Benjamin Button heeft opgenomen. En langs een muurschildering van Banksy. Die kennen jullie ook wel toch?’

We knikken driftig van ja. En verheugen ons nu al op de tour van morgen. Maar eerst terug naar The French Quarter. Naar Bourbon Street en Frenchmen Street. Waar we ons onderdompelen in de weldadigheid van dansen en drinken. En de muziek altijd goed is.

Praktisch

Hoe kom je er?

Er gaan geen rechtstreekse vluchten van Amsterdam naar New Orleans. Met overstap in ben je zo’n 14 uur onderweg. Prijs: onder de €700. Wil je New Orleans combineren met een andere bestemming in de VS? Goedkope vliegtickets vind je oa.bij lowcostairlines JetBlue (www.jetblue.com) en Spirit (www.spirit.com)

Slapen

Deden wij in twee hotels. Beide zeer comfortabel, met zwembad en midden in The French Quarter.

Prijs voor een 2-pk bij beide hotels vanaf ongeveer $150 per nacht.

Fietstours New Orleans

Wij deden twee verschillende tours bij FreeWheelin’ Bike Tours, in Burgundy Street in The French Quarter. Zij bieden verschillende tours aan, prijzen variëren van $30 (1,5 uur) tot $49 (3 uur). Kijk voor meer informatie op www.neworleansbiketour.com.

Fietsen huren kan bij The American Bicycle Rental Company (zelfde eigenaar, zelfde pand, andere website). Voor 24 uur betaal je $36. Twee dagen is $65, een week $165. Meer informatie: www.bikerentalneworleans.com.

Misschien vind je dit ook leuk:

Tips voor je vakantie in de VS
Fietsen in Berlijn
Fietsen in Parijs