Hulp in tijden van Corona

Op dit moment blijven we allemaal zoveel mogelijk thuis en wanneer we een frisse neus gaan halen houden we 1,5 meter afstand. Langzaam werken we samen aan de ‘anderhalve meter maatschappij’ en zorgen we goed voor elkaar. En de ANWB? Wij helpen je in deze tijden zoals altijd, crisis of geen crisis, we staan voor je klaar.

Gestrand in Costa Rica

Ze hebben ernaar uitgekeken, Jo en Bert Aggenbach uit Den Helder. Een groepsreis naar Costa Rica en Nicaragua. Nietsvermoedend gaan ze in maart op reis.

Maar dan verspreidt het coronavirus zich ineens razendsnel over de wereld.  ‘De terrassen gingen dicht, we moesten afstand houden, de sfeer werd grimmiger. Doorreizen naar Nicaragua mocht niet meer. En toen hoorden we dat Lufthansa ons niet meer kwam ophalen’. 

Bert en Jo genieten medio maart van hun vakantie in Costa Rica. ‘Even de winter doorsnijden, dat doen we ieder jaar’, zegt Bert. De 18-daagse reis zal ze ook naar Nicaragua voeren, waar ze zich erg op verheugen. Coronavirus? Er zijn natuurlijk wel signalen dat het zich over de wereld uitbreidt, maar voor Costa Rica geldt bij hun vertrek geen negatief reisadvies.

De reis kan dus gewoon doorgaan en nietsvermoedend viert Jo haar zestigste verjaardag in het prachtige groene land. Op die dag horen ze wel dat in Nederland drastische maatregelen zijn genomen om de verspreiding van het virus een halt toe te roepen. Wat doe je dan als je zover weg zit? ‘In Costa Rica was er toen nog niet zoveel aan de hand’, zegt Jo, ‘dus we bestelden nog maar een glas wijn aan de bar. Bert zegt altijd: ‘de beste raad is voorraad. In ons geval van bier en wijn, haha!’ Maar een dag later horen ze dat ze niet kunnen doorreizen naar Nicaragua. Een teleurstelling, want ze willen het Midden-Amerikaanse land met haar prachtige koloniale steden graag bezoeken. 

1500 reizigers terughalen

Vanaf haar tijdelijke thuiswerkplek is op dat moment Corina van der Meer van ANWB Reizen al druk bezig om het reisgezelschap van Bert en Jo terug naar Nederland te halen. Corina werkt in het Customer Relationsteam van ANWB Reizen. Aan dat team de taak om alle 1500 reizigers die half maart wereldwijd met de ANWB op reis zijn, veilig terug naar huis te halen in verband met het coronavirus. 

Dat doen ze in nauwe samenwerking met de afdeling Vluchten, die de logistiek van alle vluchten plant. ‘We konden Bert en Jo en de andere reizigers in hun groep niet laten doorreizen naar Nicaragua’, legt ze uit, ‘omdat we niet konden garanderen dat we ze vanuit dat land nog konden terughalen. In Costa Rica zaten ze wat dat betreft veiliger.’ Vanaf daar komt het aan op haar improvisatietalent. ‘We hebben voor de groep van Jo en Bert eerst een vervangend verblijf geregeld in Costa Rica. Daar zaten zij in elk geval comfortabel totdat ik een oplossing had gevonden om ze veilig thuis te krijgen.’

Dos cervezas

De Aggenbachs blijven er intussen schijnbaar rustig onder. ‘We konden toch niks aan de situatie veranderen, dus probeerden we maar positief te blijven. We zagen wel dat onze reisleider Twan voortdurend aan het bellen was, dus er gebeurde achter de schermen van alles. Het was fijn dat we in die lodge mochten verblijven en dat de kok en de chauffeur langer bleven, speciaal voor onze groep. En Twan organiseerde voor ons een extra canopy-tour (een tocht waarbij je hangend aan een kabel tussen de bomen of een ravijn doorzoeft, red.).

'Stel je voor dat we in Costa Rica met corona in het ziekenhuis terecht komen…'
 

Maar het schoot ondertussen wel door onze hoofden: ‘Wat als we hier met corona in een ziekenhuis worden opgenomen? Doodeng en we spreken allebei maar twee woorden Spaans: ‘dos cervezas’!’ Op straat beginnen ze de gevolgen van de pandemie te merken. In de stad Liberia zijn de terrassen gesloten, in de supermarkt moeten ze afstand bewaren. De sfeer wordt wat grimmiger. En de zorg groter, als duidelijk wordt dat luchtvaartmaatschappij Lufthansa hen niet meer komt ophalen. ‘Leuk dat je onder bananenbomen zit, maar dat hoeft voor mij geen twee maanden te duren’, vult Bert aan.

'Onze belangrijkste boodschap was steeds: we regelen het!'
 

Corina werkt intussen gestaag verder. Videocalls met collega’s, telefoontjes met lokale agenten en reisleiders, communicatie met ministeries van buitenlandse zaken, consulaten en luchtvaartmaatschappijen… zij en haar team zetten alles op alles om elke reiziger veilig thuis te krijgen. En vanwege de tijdsverschillen gaat het werk dag en nacht door, tot zeventig uur per week. ‘Het was mooi om te zien hoe iedereen in deze situatie samenwerkte’, zegt ze, ‘En het is fijn dat we de groep van Bert en Jo ter plekke goed konden opvangen. Vooral onze lokale reisleiders deden enorm hun best om het iedereen zoveel mogelijk naar de zin te maken. Maar er waren ook andere verhalen. Van reizigers die gestrand waren in de buurt van luchthavens waar een lockdown heerste. Er zaten reizigers van ons in een hotel in Vietnam, dat midden in de nacht haar deuren sloot. Ze stonden gewoon op straat! Dan is je eerste zorg: een ander hotel regelen. Sommige mensen waren echt bang, die wilden direct naar huis. Het moeilijkste was dat de vliegmaatschappijen steeds hun plannen veranderden. Het is in zo’n situatie heel belangrijk dat je als reiziger van ons de juiste informatie krijgt. Maar de crisis werd zo groot dat de informatie ieder uur veranderde. Moet je je voorstellen hoe eng dat is als je in het buitenland in de rats zit.’ De belangrijkste boodschap die ze steeds overbrengt is: we regelen het. ‘We wisten niet altijd hoe en wanneer precies, maar we zouden het sowieso fiksen. Soms hadden we het nét voor elkaar met een luchtvaartmaatschappij, maar dan bleek dat een passagier toch weer een ander visum nodig had. Dan zakte de moed mij weleens in de schoenen.’ 

Hart en ziel

Voor Jo en Bert Aggenbach komt de oplossing snel: een toestel van de KLM haalt hen en de andere reizigers van hun groep op. Vanuit de lodge worden ze naar de luchthaven gebracht, waar stewardessen met mondkapjes hen opwachten. Veilig thuis in Den Helder kijken ze toch terug op een mooie reis. ‘Jammer dat we die onverwacht moesten afbreken, maar alles was echt goed geregeld en steeds veilig voor ons. En we vinden het belangrijk om positief te blijven, er is al zoveel negativiteit in de wereld.’   
En ook Corina van der Meer kijkt positief terug op de hele situatie. ‘We hebben alle 1500 reizigers veilig terug kunnen halen. De samenwerking tussen alle partijen was fantastisch, we hebben het echt met elkáár gedaan. Dat was al die extra uren meer dan waard, we hebben ons er met hart en ziel voor ingezet.’

Tekst: Pauline Bijster